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Greek and Roman ideas about healthy drinking-water

 

Cornelis van Tilburg
Leiden University Centre for Artis in Society, The Netherlands
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Abstract

Healthy drinking-water is one of the basic conditions to survive, in all times and all places. So the presence of healthy drinking-water is a must to found a city.
Ancient medical writers such as the authors of the Hippocratic Corpus, Galen and others have their ideas which qualities of drinking-water are the best. There are different types of water: warm and cold, clear and unclear, light and heavy. Also the sources of water are important. There were, roughly, five origins of drinking-water: rain water, source water, well water, surface water (river water, lake water) and marsh water. Even the orientation of the water source was, according to some authors, a factor: to the west, to the east, etc. Did their opinions correspond with the opinions of non-medical ancient authors like Aristotle, Pliny the Elder and Frontinus? And did the opinions of ancient authors correspond with the situation in practice? Which type of drinking-water did the city governments prefer to distribute to the citizens?
In my paper, I hope to show and prove that opinions concerning drinking-water in cities, stated by ancient medical authors are (amongst them) roughly the same, but they sometimes differ from non-medical authors, with different argumentations; in practice, the urban drinking-water supply was completely dependent to the local circumstances.

Keywords
Ancient medicine, drinking water, ancient literature, ancient archaeology.

 

 

Des idées grecques et romaines sur l'eau potable saine, dans la théorie et la pratique

 

Resumé

L'eau potable saine, c’est une condition primordiale pour l’existence, toujours et partout. Pour cette raison, un approvisionnement d’ eau potable saine est une conditio sine qua non pour fonder une ville.
Auteurs anciens comme les auteurs du Corps hippocratique, Galien et quelques-uns autres ont examinés quelles qualités d'eau potable sont les meilleures. On distingue plusieurs types d'eau: chaude et froide, limpide et trouble, légère et lourde, dur et douce (les conceptions anciennes et modernes de «dur» et «douce» diffèrent fondamentalement!). Les origines d'eau sont importantes aussi. En gros, on distingue cinq origines d'eau potable: l’eau de pluie, l'eau des sources, des puits, des rivières et des marais. Même la position d'un source était, selon certains auteurs, un facteur important: vers l'est, vers l'ouest, etc. On peut se demander si leurs idées correspondaient à la realité. Quel type d'eau potable était choisi par les administrations municipales pour la distribution aux citoyens?
Dans cet article, je souhaite de montrer et de prouver que les appréciation a propos de l'eau potable dans les villes qui sont mentionnés par les anciens auteurs médicaux, ce sont (parmi eux) à peu près le même, mais ils sont parfois différentes que des auteurs non-médicales. Dans ce cas, des argumentations ne sont pas egaux, donc, dans la pratique, l'approvisionnement en eau potable en milieu urbain était complètement dépendante des circonstances locales.

Mots clés
Médecine ancienne, eau potable, littérature ancienne, archéologie ancienne.

 

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