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Healthscapes of self-quantification.
Quantifying, knowing and improving one’s self: transforming health

Justine Laurent
Amsterdam Institute for Social Science Research, University of Amsterdam, Amsterdam, Netherlands
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Abstract

Self-quantification practices are often described as knowledge-making, as the maxim of quantifiers - “self-knowledge through numbers” - makes clear. In this narrative, data is knowledge, knowledge is power, and knowing oneself is central to endeavours to improve health. This article complicates this story, investigating other health-related practices of self-quantification. Moving beyond “knowledge” to attend to the various “doings” embedded in the activities of quantifiers permits a framing of self-quantification not so much as an epistemological quest but rather as a series of practical interventions. This shift to understand self-quantifying as a diverse set of doings rather than simply knowing, provides an opportunity in the remainder of this article to reassess the way quantifiers transform contemporary “healthscapes”; that is the material-semiotic constellations of health. In my conclusion, I argue that self-quantifying practices can be read as a trend of changes in health that is twofold: on the one hand, there is a chronicization of risks, and, on the other, a vision of health as enhancement. These can be plotted along the axes of the normal and the pathological, offering a potentially different reading of the quantifiers’ modes of intervening in the self.

Keywords
Self-quantification, healthscapes, knowing in practice, chronicization of risk, health as enhancement.

 

 

Paysages conceptuels de la santé à travers la quantification de soi.
Quantifier, se connaître et s’améliorer : transformer la santé
 
 

Résumé

Les pratiques de quantification de soi (self-quantification) sont souvent décrites à l’aune de la connaissance qu’elles produisent, comme l’indique la devise des self-quantifiers : la « connaissance de soi par les nombres ». Ces descriptions reposent sur l’idée que les chiffres apportent un savoir, et savoir c’est pouvoir : plus l’on se connaît, mieux l’on se porte. Le présent article complique ce récit en enquêtant sur les pratiques de quantification de soi liées à la santé. En s’intéressant aux diverses activités des quantifiers plutôt qu’à la connaissance produite, la quantification de soi n’apparaît plus tant comme une quête de savoir que comme une série d’interventions pratiques. Comprendre la quantification de soi comme une série de pratiques plutôt qu’un savoir permet, au fil de cet article, de tracer la manière dont les quantifiers transforment les « paysages conceptuels de la santé », ou « healthscapes » contemporains, c’est-à-dire les assemblages materiel-sémiotiques de la santé. En conclusion, je montre que les pratiques de quantification de soi pointent vers une double évolution au sein de la « santé » : d’une part, vers une chronicisation du risque, et, d’autre part, vers l’affirmation du concept de santé comme amélioration. Replacer ces changements sur l’axe du normal et du pathologique permet ansi d’offrir une lecture alternative des modes d’interventions des quantifiers sur le soi.

Mots-clés
Quantification de soi, healthscapes, savoir en pratique, chronicisation du risque, santé comme amélioration.

 
 
 
Paisajes de la salud a través de la auto-cuantificación.
Cuantificarse, conocerse y mejorarse a uno mismo: la transformación de la salud
 
 

Resumen

Las prácticas de auto-cuantificación son a menudo descriptas como producción de conocimiento, como deja en claro la máxima de los cuantificadores – “auto-conocimiento a través de los números”-. En esta narrativa, los datos son conocimiento, el conocimiento es poder, y conocerse a sí mismo es central para iniciativas para mejorar la salud. Este artículo complejiza esta historia, investigando otras prácticas de auto-cuantificación relacionadas con la salud. Yendo más allá del “conocimiento” para atender a los diversos “haceres” embebidos en las actividades de los cuantificadores permite un encuadre de la auto-cuantificación no tanto como una búsqueda epistemológica sino como una serie de imtervenciones prácticas. Este cambio en la comprensión de la auto-cuantificación como un conjunto diverso de “haceres” en lugar de simplemente “saberes”, proporciona una oportunidad para reevaluar la forma en que los cuantificadores transforman paisajes conceptuales de salud (“healthscapes”) contemporáneos; esto es las constelaciones materiales-semióticas de la salud. En la conclusión, se argumenta que las prácticas de auto-cuantificación pueden leerse como una tendencia de cambio en materia de salud que tiene un doble objetivo: por un lado, hay una cronicización de los riesgos, y, por el otro, una visión de la salud como de mejoramiento. Estos se pueden trazar a lo largo de los ejes de lo normal y lo patológico, ofreciendo una lectura diferente de los modos de los cuantificadores de intervenir sobre el yo.

Palabras clave
Auto-cuantificación, paisajes de la salud, conocimiento en la práctica, cronicización del riesgo, salud como mejoramiento.

 

 

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