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Medical therapies for cataracts in Dioscorides’ De Materia Medica

 

Hasan Basri Çakmak
Hacettepe University Faculty of Medicine Department of Ophthalmology, Turkey.
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Arif Hüdai Köken
Hacettepe University Faculty of Medicine Department of History of Medicine and Ethics, Turkey.
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Abstract

Dioscorides lived in the 1st century AD in Anazarba in the Cilicia region of the Roman Empire. He gained a thorough medical education during his studies under Areios. He collected all his learning and experience together in a prodigious book, De Materia Medica, which encompassed nearly the entire pharmaceutical knowledge of his time and is accepted as one of the most significant pharmaceutical books of ancient times. This work formed a solid systematic basis for later medical authors and remained one of the main reference sources in pharmacy and botany for almost 1500 years.
Cataracts are a common eye disease, and descriptions on cataracts date back to ancient times. Beside surgical treatment, many medical treatments were proposed as possible remedies without any success. The aim of the current investigation was to determine detailed medical treatments recommended for cataracts in De Materia Medica to shed light on medical approaches to the common cause of severe visual loss in ancient medicine and the medieval period.
De Materia Medica suggested a total of 26 treatments for cataracts, which can be categorized in three main groups: herbal medicine (18 plants are mentioned), animal medicine (mussels and honey), and minerals (six minerals and metals are suggested for medicine production).
All these treatments were aimed to clear shadows on pupilla but their efficiency against cataract seems to be improbable. Etiological classification of eye diseases was not fully and clearly matured in Dioscorides’s time, causing confusion among diagnosis of pathologies related to anterior part of the eye. Hence, shadows on pupilla might refer to cataract or to other eye diseases, mainly corneal opacities.
It may be concluded that all medical therapies written in De Materia Medica, although they might have some therapeutic effect on corneal opacities, seems to be ineffective in cataract treatment.

Keywords
Dioscorides, De Materia Medica, cataracts.

 

 

Terapias médicas para cataratas en De Materia Medica de Dioscórides

 

Resumen

Dioscórides vivió en el siglo I d.C. en Anazarba, en la región de Cilicia del Imperio Romano. Obtuvo una educación médica completa durante sus estudios bajo Areios. Reunió todos sus conocimientos y experiencias juntos en un libro prodigioso, De Materia Medica, que abarcaba casi todo el conocimiento farmacéutico de su tiempo y es aceptado como uno de los libros farmacéuticos más significativos de la antigüedad. Este trabajo formó una sólida base sistemática para autores médicos posteriores y se mantuvo como una de las principales fuentes de referencia en farmacia y botánica durante casi 1500 años.
Las cataratas son una enfermedad ocular común, y las descripciones sobre las cataratas datan de la antigüedad. Además del tratamiento quirúrgico, se propusieron muchos tratamientos médicos como posibles remedios sin ningún éxito. El objetivo de la presente investigación fue mostrar los tratamientos médicos recomendados para cataratas en De Materia Medica para iluminar los enfoques médicos antiguos y durante el período medieval frente a la pérdida visual severa.
De Materia Medica sugirió un total de 26 tratamientos para cataratas, que pueden clasificarse en tres grupos principales: medicina herbaria (18 plantas mencionadas), medicina animal (mejillones y miel) y minerales (se sugieren seis minerales y metales para la producción de medicamentos). Todos estos tratamientos estaban dirigidos a despejar las sombras en la pupila, pero su eficacia contra las cataratas parece ser improbable. La clasificación etiológica de las enfermedades de los ojos no fue completa y claramente madura en el tiempo de Dioscórides, causando confusión entre diagnósticos de patologías relacionadas con la parte anterior del ojo. Por lo tanto, las sombras en las pupilas pueden referirse a cataratas o a otras enfermedades oculares, principalmente opacidades corneales.
El trabajo concluye que todas las terapias médicas escritas en De Materia Medica, aunque podrían tener algún efecto terapéutico sobre las opacidades corneales, parecerían ser ineficaces en el tratamiento de cataratas.

Palabras clave
Dioscórides, De Materia Medica, cataratas.

 

 

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[Cite this article: Çakmak, Hasan Basri; Köken, Arif Hüdai (2016). Medical therapies for cataracts in Dioscorides' De Materia Medica. Eä Journal, vol. 8 (1), 119-131. Available at: http://ea-journal.org/images/Art08.01/Cakmak-Koken-Medical-Therapies-for-Cataracts-in-Dioscorides.pdf]

 

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