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Traveling Around the Empire: Iberian Voyages, the Sphere, and the Atlantic Origins of the Scientific Revolution



Lino Camprubí
University of California, Los Angeles
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Abstract:


This paper aims at illuminating the links between spherical geography, Catholic empire and the Atlantic origins of the scientific revolution. Boldly put, the theory of the sphericity of the earth stood at the center of Iberian expansion and its imaginary; in turn, imperial patronage contributed to give a new status to that theory and to transform it into one of the sources for the early modern worldview.
Three main moments constitute the previous argument. First, voyages developed along with spherical geography, in which lumps of earth were located in terms of latitude and longitude. Second, Iberian voyages of discovery developed spherical geography by enlarging the Greek known world, or oikumene, and gave new ground to the theory of the sphericity of the earth in the midst of medieval competing models, specifically one that held that the sphere of the earth was suspended over a sphere of water too large to be navigated. Third, imperial voyages together with spherical geography, practice merged together with theory, rendered the entire world subject to human measure and exploration. For the first time, it also made clear that the natural knowledge developed from antiquity to the early modern period could and did produce practical power.
Thus, the simultaneous development and mutual nourishment of spherical geography and imperial voyages was a significant source for the scientific revolution.

Key words: Imperial voyages; spherical geography; theories of the earth’s sphericity; scientific revolution.


Resumen:


Viajando alrededor del imperio: viajes ibéricos, la esfera y los orígenes atlánticos de la revolución científica

Este artículo busca iluminar los vínculos de la geografía esférica, el Imperio Católico y los orígenes Atlánticos de la revolución científica. Por decirlo brevemente, la teoría de la esfericidad de la Tierra fue central para la expansión ibérica y los modos de entenderla; a su vez, el patronazgo imperial contribuyó a que dicha teoría alcanzase un nuevo estatus y se transformase en uno de los pilares del mundo moderno.
La tesis se desarrolla en tres momentos. Primero, los viajes se han desarrollado de la mano de la geografía esférica, por la cual se localizaban áreas de tierra en términos de latitud y longitud. Segundo, los viajes de expansión ibéricos desarrollaron la geografía esférica, agrandando el mundo conocido Griego, oikumene, y afianzaron la teoría de la esfericidad de la Tierra, en franca competencia con modelos alternativos, y especialmente aquel que suponía a la esfera terrestre como suspendida sobre una esfera acuática demasiado grande para ser navegada. Tercero, los viajes imperiales y la geografía esférica, teoría y práctica fundidas, convirtieron al mundo en algo sujeto a medida y exploración. Por primera vez, también demostraron que el conocimiento natural desarrollado desde la Antigüedad hasta el período moderno podía producir, y produjo, poder práctico. Por ello, el curso simultáneo e impulso mutuo de la geografía esférica y los viajes imperiales se constituyó en una fuente significativa de la revolución científica.

Palabras clave: viajes imperiales; geografía esférica; teorías esféricas; revolución científica.



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