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Population Health & Genetic vs. Social Causes of Disease: Matters of Relative Priority



Daniel S. Goldberg
Department of Bioethics & Interdisciplinary Studies, Brody School of Medicine - East Carolina University
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Abstract:

This article critiques the effort to disentangle genetic from social causes of disease, but also argues that rough assessments of the relative effect each set of factors makes in shaping patterns of disease and inequities is both possible and is ethically recommended. The essay is divided into two main sections. The first provides the theoretical critique of the genetic-social causal dichotomy as to disease. The second offers the empirical critique of the same dichotomy, and moves on to consider the implications of this empirical evidence for priority-setting in public health policy. Ultimately, because theoretical and empirical considerations suggest that social causes are of much greater significance than genetic causes in causing disease and inequities in populations, even where measures intended to address both sets of causes should be supported, greater resources and attention should be directed to influencing social causes than genetic causes.

Keywords: genetics, social, causes, disease, priority, population health, inequities.


Resumen:

La salud de la población y las causas genéticas versus causas sociales de la enfermedad: asuntos de prioridad relativa

Este artículo realiza una crítica al esfuerzo de desenmarañar las causas genéticas de las causas sociales de la enfermedad, pero a su vez sostiene que las evaluaciones aproximadas del efecto relativo que cada conjunto de factores ejerce en la formación de patrones de enfermedad y desigualdades es posible y éticamente recomendado. El ensayo se divide en dos sesiones principales. La primera proporciona la crítica teórica de la dicotomía causal genético-social con respecto a la enfermedad. La segunda ofrece la crítica empírica de la misma dicotomía, y procede a considerar las implicancias de esta evidencia empírica para el establecimiento de prioridades en la política de la salud pública. En última instancia, debido a que las consideraciones teóricas y empíricas sugieren que las causas sociales son mucho más significativas que las causas genéticas en las causas de enfermedad y desigualdades dentro de las poblaciones, inclusive cuando se deberían apoyar medidas cuyo objetivo es tener en cuenta ambas causas, se deberían dirigir recursos y atención que tengan mayor influencia en las causas sociales que en las causas genéticas.

Palabras clave: genética, social, causas, enfermedad, prioridad, salud de la población, desigualdades.



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